lunes, 23 de enero de 2017

La mujer que te cambió la vida

Ya sabes... computadoras... "unos" y "ceros" (paso o no paso de corriente) y puedes programarlas.


  • Imagina que vives a mediados del siglo XX y te dedicas a programar computadoras.
    Si. Aquellos mamotretos gigantescos, que ocupaban decenas de metros cuadrados en grandes habitaciones, con miles de interruptores que debían accionarse manualmente y kilómetros de cables que debían conectarse a mano mediante clavijas, desde el lugar preciso hasta el orificio correcto.


Mark I de 1944

Eras poco menos que un dios capaz de lidiar durante días o semanas con "la bestia" para (al fin de la titánica tarea) obtener la respuesta en el cálculo de la ecuación que habías programado.

Cada "uno" y cada "cero" que incluía tu programa, debía ser físicamente implementado mediante un cable o un interruptor, para que el programa funcionara... y si un solo interruptor (de los miles que debías enlazar) estaba mal conectado, nada funcionaría.
No existía aquello de "software y hardware"... todo era una sola cosa, una maraña de cables e interruptores que cada vez que quisieras hacer un solo cálculo, debías unir adecuadamente.
¿Nuevo cálculo? nueva maraña para "programar la bestia".

¿Te imaginas ser uno de aquellos "programadores"?
¿Te imaginas el tremendo poder que tenías con tu conocimiento?
El mundo estaba a tus pies.
Matemáticos, físicos, ingenieros, estadísticos, economistas, militares... el mundo tecnológico te necesitaba, y dependía de ti para que "la bestia" pudiera entregar el resultado tan buscado, para resolver esa ecuación que era demasiado compleja para calcularse a mano, o que si podía resolverse a mano, tardarían demasiado tiempo en hacerlo.

Ahora, vuelve al presente.

  • ¿Necesitas hacer un cálculo sofisticado? 
  • ¿Necesitas realizar una búsqueda de un dato? 
  • ¿Necesitas diseñar una estructura? 
  • ¿Necesitas tomar unos apuntes?
  • ¿Necesitas comunicarte instantáneamente con tus seres queridos?
  • ¿Necesitas simplemente divertirte con un juego online?
No hace falta que seas programador, ni nada por el estilo.
Apenas necesitas tener un dispositivo en tus manos (celular, tablet o netbook) elegir el programa adecuado y ejecutarlo con el simple toque de la yema de tus dedos.
¡Hasta un niño puede hacerlo!

Tablet de 2015

Ahora... detente a pensar un segundo.
¿Quien tuvo la primera idea para semejante cambio de paradigma?

Te la presento:
Se llama Grace Hooper  y ella te cambió la vida.

Grace Brewster Murray Hopper (1906 – 1992) 
Solo voy a decirte que...

  • Ella fue la primera que pensó que un "programa" debía poder escribirse en un lenguaje comprensible para los seres humanos.
  • Ella escribió el primer compilador de la historia... en su tiempo libre.
  • Ella fue la primera en pensar en "guardar" ciertas partes de código como subrutinas confiables y probadas que simplemente podían invocarse para hacer tareas repetitivas
  • Ella fue la primera en compartir esas subrutinas dando el puntapié al llamado "open Source".
  • Ella democratizó la computación para que cualquiera pudiera dominarla, no solo los elegidos.
Puedes leer más sobre ella en éste artículo:
y conocerás a una verdadera pionera que cambió para siempre tu vida.
  • Y todo ello, siendo mujer, en una época donde las mujeres no eran precisamente tomadas muy en cuenta para los desarrollos tecnológicos... ni mucho menos militares.

Mas info:

viernes, 20 de enero de 2017

La Nova que (quizás) podrás ver con tus propios ojos.

Pocas generaciones en la historia humana pudieron ver con sus ojos uno de los eventos cósmicos más impresionantes: la explosión de una supernova.

Imagen artística de una supernova (fuente)
Pero antes que te hagas demasiadas ilusiones con ver algo como la imagen que acompaña ésta entrada, te recomiendo estar un tanto mas lejos... unos cuantos años luz mas lejos.
Tal vez eso le quitará cierta espectacularidad al evento, pero sin duda te protegerá (junto a todo nuestro planeta) de la tremenda radiación que genera, lo que si ocurriera mas cerca destruiría casi instantáneamente todo rastro de vida en la Tierra.
Se estima que la "zona segura" en un evento así, requiere que estemos al menos a 8 parsec (algo mas de 25 años luz) de distancia de la supernova, caso contrario podríamos (en el mejor de los casos) perder completamente nuestra capa de ozono y ser abrasados por la radiación solar... y si por desgracia estamos mas cerca que esa distancia, bueno, ya sabes, la Tierra se convertirá en una lúgubre bola chamuscada, estéril y desierta dando vueltas al Sol

Así que, si quieres ver una y sobrevivir para contarlo, deberás estar a una distancia desde la que verás (con suerte) una nueva estrella brillar en el cielo, con una intensidad superior a las existentes.
Aunque si estás demasiado lejos, tal vez solo puedas verla con un telescopio, y pasará inadvertida para el resto de los humanos.

Para que te des cuenta de la magnitud del evento, una supernova se vuelve, en un instante, más de 100.000 veces más brillante que su estrella original, irradiando en pocos segundos mucha más energía que la que produce en un año. Algunas, incluso, llegan a ser más brillantes que galaxias enteras. El caso más extremo conocido es el de ASASSN-15lh cuyo brillo fue equivalente a 570.000 millones de soles.

Es un evento cósmico bastante frecuente, que ocurre cuando una estrella de suficiente tamaño "muere" en una explosión gigantesca dispersando todos los elementos de sus capas interiores al cosmos... hasta que nuevas estrellas se formen con ellos.
De hecho nuestro sistema solar proviene sin dudas de una antigua supernova (tal vez dos) que dispersaron sus átomos, y cuyos restos hoy compartimos en nuestro cuerpo y el de todos los seres vivos de éste planeta.
Hay registros en la historia humana de eventos así... incluso en épocas en que éramos apenas algo mas que primates.
El rango de eventos de éste tipo varía desde las humildes novas, mas pequeñas y menos energéticas, hasta las hipernovas, verdaderos colosos cósmicos.


Pero volviendo al tema... como te decía, quizás puedas ver una nova con tus propios ojos.

Si... y no deberás (si ocurre) esperar demasiado.
En la constelación del cisne, hay una estrella binaria (dos estrellas rotando juntas) cuyas atmósferas parecen estar en contacto:

Estrella binaria  KIC 9832227

El comportamiento de éste sistema, al ser comparado con otros preexistentes que culminaron en un colapso, permite "predecir" que, si los modelos de comportamiento estelar son suficientemente correctos, la estrella binaria podría transformarse en una nova roja... en apenas cinco años.

Obviamente estamos hablando de posibilidades... y los cálculos predicen una posibilidad realmente baja (pero no nula), de que el evento ocurra en 2022, año más, año menos.

Lo interesante es que el sistema binario se encuentra a una distancia "segura", pero lo suficientemente cercana como para que pueda ser observado (si ocurre) a simple vista, como una nueva estrella bastante brillante junto a la constelación del cisne

Posición de KIC 9832227 en la constelación del cisne.

Así que, ya sabes... si tienes tiempo libre en tu agenda para ése año, sería bueno dejar un recordatorio del evento.
No sea que te agarre desprevenido!


Mas info:
http://www.space.com/35290-star-explosion-expected-earth-sky-2022.html
http://chematierra.mx/el-universo/astronomia/aparta-la-fecha-dentro-de-5-anos-la-explosion-de-una-estrella-binaria-cambiara-el-cielo/


Fuentes:
http://mappingignorance.org/2016/12/28/cloudy-chance-supernova/
http://chematierra.mx/el-universo/astronomia/aparta-la-fecha-dentro-de-5-anos-la-explosion-de-una-estrella-binaria-cambiara-el-cielo/

miércoles, 18 de enero de 2017

Allá... muy lejos... algo extraordinario se vislumbra.

Si hay algo que escapa a nuestra mundanal manera de percibir el universo, es la inconmensurable vastedad del espacio, donde cada día observamos cosas más lejanas (y por lo tanto antiguas) hasta llegar a los principios de la formación de las primeras galaxias.

Recientemente, gracias a la colaboración conjunta de los radiotelescopios ALMA, el observatorio espacial de rayos X Chandra,  y el telescopio visible-infrarrojo VISTA, se ha podido obtener una imagen compuesta del más lejano cumulo de galaxias observado jamas... ¡y hay sorpresas interesantes en él!

Imagen compuesta por las observaciones de ALMA, Chandra y VISTA
Para entender la importancia del hallazgo, comencemos por el principio:
Hubo un tiempo en que no había galaxias en absoluto. El gas disperso todavía no llegaba a aglutinarse en objetos estelares capaces de iniciar una reacción nuclear que los "encendiera".

Tomó centenares de millones de años para que las primeras estrellas comenzaran a brillar, formando las primeras galaxias, y más tiempo aún para que éstas pudieran formar cúmulos de galaxias.

En la imagen estamos observando aquellos primeros tiempos, donde una pocas galaxias  comenzaban a brillar con incontables estrellas que nacían frenéticamente en su interior, y al mismo tiempo, comenzaban a aglutinarse en proto-cúmulos un tanto difusos aún.

Estamos mirando un evento que ocurrió hace más de once mil millones de años (11.200.000.000 años), casi en los comienzos mismos del universo tal como lo conocemos... apenas algo mas de 2.000 millones de años después del Big Bang.

Lo extraordinario es que ya en aquel momento, había un "cluster" (cúmulo de galaxias) en formación.
Veamos la imagen pos sus componentes:

Imagen tomada por el radiotelescopio de ALMA:

Imagen en ondas de radio
Las galaxias con alta tasa de formación de estrellas "brillan" inténsamente en ondas de radio. Aquí vemos que el grupo de galaxias tiene algunas extremadamente brillantes, lo que indica una formación estelar muy rápida y tumultuosa, casi 300 veces mayor al promedio de las galaxias conocidas.

  • Una galaxia como la nuestra, forma aproximadamente una estrella al año... ¡aquí estamos viendo una velocidad de formación equivalente a una estrella por día!

Imagen visible-infrarroja tomada por VISTA:

Imagen visible - infrarrojo
La imagen de VISTA certifica que en el grupo de galaxias hay 17 que tienen el mismo corrimiento al rojo (redshift) z=2.506, lo que confirma que pertenecen a un mismo cúmulo de galaxias y no a un grupo disperso.

  • Esta es la primera observación que se hace de un proto-cúmulo convirtiéndose en un verdadero cúmulo de galaxias, en una época tan temprana del universo.

Imagen en Raxos X de Chandra:

Imagen en rayos X
Aquí Chandra da el golpe de efecto final al detectar un perfecto globo difuso de radiación X rodeando el cúmulo de galaxias. Esto confirma fuera de toda duda que se trata de un verdadero cúmulo de galaxias.
¿Y qué tiene de importante esto? algo muy simple de entender:

  • Con las leyes de gravitación actuando solamente sobre la materia visible, no hubiera habido tiempo suficiente para que el cúmulo se formara en un universo tan joven.


La consecuencia de tal observación, es una poderosa evidencia de la existencia de la materia oscura, ya que solo con su presencia y acción gravitatoria podría haberse formado el cúmulo en tan poco tiempo.

Pero más interesante aún, es que el descubrimiento coincide con las predicciones físicas respecto de cuánto tiempo se requiere (con materia oscura en juego) para formar un objeto de ése tipo.
Si se hubiera observado este cúmulo en una época mas temprana, también hubiera contradicho la hipótesis de materia oscura, tanto como si fuera mas reciente.

  • Sin embargo, la imagen muestra la formación de un cúmulo justo donde y cuando la hipótesis de materia oscura lo predice.


Debo ser claro en esto:
¿ésta observación confirma la existencia de Materia oscura?
NO. De ningún modo alcanza para "descubrirla", pero nos da un gran aviso de que estamos en el camino correcto.

Un fantástico universo que día a día nos va develando sus secretos más preciados.

Fuente:
https://medium.com/starts-with-a-bang/record-breaking-cluster-confirms-dark-matter-universe-8c4072242a5f#.n4et1xb4t



lunes, 16 de enero de 2017

Cómo volar por la estratosfera sin gastar una gota de combustible.

Llegar a la estratosfera es un objetivo reservado para pocos.
Estamos hablando de un ambiente extremadamente hostil, casi sin oxígeno, una apenas sutil atmósfera, y un frío extremo de -70ºC, donde el solo hecho de llegar (literalmente rozando el espacio) requiere importantes recursos tecnológicos de soporte vital para no morir en el intento.

estratosfera
El primero en lograr la hazaña, en los '60, fue el coronel Joe Kittinger quien ascendió en un globo hasta los 31.330 metros de altura y saltó con su traje presurizado y su paracaídas automático desde la góndola del Excelsior III.
Hazaña solo superada por Felix Baumgartner más de medio siglo después, quien incluso logró romper la barrera del sonido en su caída.

Pero en ambos casos, solo se logró llegar a la estratosfera y volver para contarlo... sin embargo, el título de ésta entrada habla de volar por la estratosfera, y eso ya es otro tema.

Volar implica un avión, y allí la limitación en términos de combustible se vuelve complicada de resolver. Excepto algunos aviones militares muy sofisticados, ningún otro avión supera los 10.000 o 12.000 metros... y estamos hablando de triplicar esta altura... sin consumo de combustible.

Las opciones por lo tanto son muy pocas: Un planeador, o un avión propulsado por energía solar.
Obviamente, ya hay quienes están intentando ambas cosas:

SolarStratos es un proyecto donde un pequeño avión de apenas 450 Kg de peso, pero de gran envergadura, cubierto de paneles solares para alimentar su motor eléctrico de hélice, intentará llegar a la estratosfera.

Dado que el avión no es presurizado, su piloto deberá volar con un traje espacial que le permita sobrevivir durante la travesía.
SolarStratos

Por otro lado, Perlan 2 es otro proyecto donde la opción elegida es un planeador, es decir, sin motor de ningún tipo, pero con cabina presurizada, permitiendo así al piloto volar sin necesidad de trajes especiales.

Perlan 2

Este segundo proyecto está muy próximo a cumplirse, y se espera que durante 2017 logre su objetivo volando sobre una privilegiada zona de la patagonia argentina: el Parque Nacional "Los glaciares", donde las caraterísticas climáticas y los permanentes vientos andinos harían posible la hazaña.

Parque Nacional Los Glaciares (Argentina)

Si bien cada proyecto tiene sus características distintivas, ambos coinciden un una apuesta de altísima tecnología, pero con el espíritu de aventura humana intacto.
Esperemos saber de ellos pronto!

Fuente:
http://tecnologia.elpais.com/tecnologia/2017/01/03/actualidad/1483433929_262953.html



viernes, 13 de enero de 2017

El agua más antigua

Bueno, hablar de la "antigüedad" del agua es un tanto complicado... de hecho, toda el agua que existe en nuestro planeta (libre u ocluida, líquida, sólida o gaseosa) proviene de los orígenes de nuestro sistema solar... y ésta, muy probablemente de otros sistemas estelares preexistentes que colapsaron para originar el nuestro.
Así que, solo hablaremos de "antigüedad" en términos de agua contenida en un reservorio geológico dentro de nuestro suelo.
En ese sentido:

  • ¿cuál es el agua "mas antigua" que se ha encontrado en napas o estratos subterráneos?.

Son los mineros los privilegiados que suelen encontrar estas reliquias líquidas en nuestro suelo, y los que siempre se deben esforzar para que no les arruine el día inundando sus túneles.

Especialmente en las minas de oro de Canadá los mineros suelen hacer estos hallazgos, por lo que científicos británicos les pidieron hace ya varios años que recogieran muestras de éste líquido para poder analizarlo y potencialmente datarlo.

En 2013 se recogió una muestra que resultó tener una antigüedad de 1.500 millones de años.
Era agua salobre, con una elevadísima concentración de sales (varias veces la concentración de agua de mar).

Hasta ahora, aquella era la muestra de agua más antigua que se hubiera recogido... pero ese récord por fin ha sido batido.

En diciembre de 2016, nuevamente mineros canadienses, han hallado una muestra de agua que parece tener una antigüedad superior a los 2.000 millones de años.

Científicos recogiendo muestras de agua y gas para su análisis

Las muestras están siendo analizadas cuidadosamente no solo para datarlas, sino también para buscar cualquier vestigio de vida que potencialmente pudiera habitar o haber habitado esa reserva.

De momento se sabe que la muestra tiene entre 1.5 y 2.6 miles de millones de años de antigüedad, y que su contenido de sales y gases es compatible con varias formas de vida.
“Cuando la gente piensa sobre este tipo de agua, muchos asumen que debe ser una cantidad diminuta en cantidad atrapada dentro de una roca. La realidad es en cambio que te la encuentras burbujeando delante de ti. Este tipo de masas fluyen libremente en ratios de litros por minuto. El volumen de agua es mucho mayor de lo que cualquiera habíamos anticipado”
 Un análisis químico del agua ha revelado trazas de helio, argón, neón, kriptón y xenón. Este tipo de gases suelen acumularse en el agua con el paso del tiempo, permitiendo así a los científicos calcular su edad. El agua también contiene metales y sal (ocho veces lo que tiene el agua del mar)
Los investigadores describen el hallazgo como un “sistema de fluidos interconectados” con una antigüedad de millones de años y capaz de soportar la vida


  • Sin duda, un tesoro geológico que puede ayudarnos a comprender la historia de la geología de nuestro planeta, y porqué no, de la vida misma.



Fuente:
http://es.gizmodo.com/encuentran-agua-de-hace-dos-mil-millones-de-anos-en-una-1790246545

Mas info:
http://news.nationalpost.com/news/canada/worlds-oldest-water-bubbling-into-northern-ontario-mine
http://www.cbc.ca/news/canada/toronto/water-billion-timmins-oldest-1.3898740
http://www.bbc.com/news/science-environment-38311781